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稀有元素镅發電實驗首獲成功
2019/5/10 6:58:12    新聞來源:科技日報

科技日報倫敦5月6日電 (記者田學科)英國科學家利用稀有化學元素镅進行發電的實驗首次獲得成功。英國航天局稱,這種方法為未來航天器太空飛行和探索宇宙奧秘提供了能源供應的新途徑,使用這種供電方式為太空飛行器提供能源,可以支持其執行太空任務長達400年。

稀有元素镅在自然界中并不存在,而是钚衰變的副產品,可以在核反應堆運行過程中產生。由英國國家核實驗室(NNL)領導的一個科研團隊在萊斯特大學的配合下,通過多年研究,終于在坎布里亞郡NNL中心實驗室的一個特殊屏蔽區域內,從英國钚儲備中提取出镅,并且利用高放射性物質產生的熱量制造出足夠的電流,點亮了一個小燈泡。

這一突破意味著在放射性同位素動力系統中使用镅的可能性很大。在執行太空任務時,镅顆粒產生的熱量可用于為進入深空的航天器提供動力,或用于其他能源(如太陽能電池板)不能發揮作用的行星表面。使用這種供電方式,可以使太空圖像和數據傳輸時間大大延長。

NNL業務主管蒂姆·廷斯利指出,镅以這種方式獲得利用,意味著把一個行業的廢物回收利用,變成另一個行業的重要資源,是一件非常有意義的事。萊斯特大學項目負責人理查德·安布羅西教授認為,放射性同位素電源是歐洲未來空間探索任務的一項重要技術,因為它們的使用將帶來更有能力的航天器,以及能夠進入遙遠、寒冷、黑暗和不適宜居住環境的探測器。歐洲航天局負責這項工作的負責人基思·斯蒂芬森則認為,核能和航天領域的成功合作為歐洲航天創造了一種全新的能力。

總編輯圈點

沒有一種元素是無用的,即使它偏門到沒幾個人研究。镅的潛力發揮在航天器電池上,不僅找到了這種核電副產品的用途,而且可以讓人類探索太空的步伐邁得更遠。以放射性能量發電,镅或許不是最后一個備選元素。如有更強大的電源,載人星際旅行就更可能成真了。

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